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Federales apuntan a las empresas estadounidenses atrapadas en el lucrativo comercio de aletas de tiburón

Agencia AP

MIAMI (AP) — Es una de las cacerías más espantosas de la industria pesquera.
Cada año, las aletas de hasta 73 millones de tiburones son cortadas de las espaldas de los majestuosos depredadores marinos, sus cuerpos sangrantes a veces son arrojados de nuevo al océano donde se les deja asfixiarse o morir de pérdida de sangre.
Pero mientras que la práctica bárbara es impulsada por China, donde la sopa de aleta de tiburón es un símbolo de estatus para los ricos y poderosos, la industria pesquera de Estados Unidos no es inmune al comercio.
Una serie de acusaciones penales recientes destaca cómo las empresas estadounidenses, aprovechando un mosaico de leyes federales y estatales, están suministrando un mercado para las aletas que los activistas dicen que es tan reprensible como lo fue el comercio ahora ilegal de marfil de elefante.
Una queja presentada silenciosamente el mes pasado en la corte federal de Miami acusó a un exportador con sede en los Cayos de Florida, Elite Sky International, de etiquetar falsamente unas 5,666 libras de aletas de tiburón con destino a China como langostas espinosas vivas de Florida. Otra compañía, Aifa Seafood, con sede en el sur de Florida, también está bajo investigación criminal por violaciones similares, según dos personas bajo condición de anonimato para discutir la investigación en curso. La compañía es administrada por una mujer chino-estadounidense que en 2016 se declaró culpable de enviar más de media tonelada de langostas vivas de Florida a su China natal sin licencia.
El mayor escrutinio de las fuerzas del orden se produce cuando el Congreso debate una prohibición federal de las aletas de tiburón, lo que hace ilegal importar o exportar incluso aletas capturadas en el extranjero. Cada año, los inspectores de vida silvestre estadounidenses incautan miles de aletas de tiburón mientras están en tránsito hacia Asia por no declarar los envíos.
Si bien no todos los tiburones son asesinados solo por sus aletas, ninguna de las otras partes de tiburones cosechadas en los Estados Unidos y en otros lugares, como su carne, mandíbulas o piel, puede competir con las aletas en términos de valor. Dependiendo del tipo de tiburón, una sola libra de aletas puede alcanzar cientos de dólares, lo que lo convierte en uno de los productos del mar más caros por peso en cualquier lugar.
«Si vas a cerrar el negocio porque ya no puedes vender aletas, ¿qué estás pescando realmente?», dijo Whitney Webber, directora de campaña de Oceana, con sede en Washington, que apoya la prohibición.
Desde el año 2000, la ley federal ha hecho ilegal cortar las aletas de los tiburones y desechar sus cuerpos de nuevo en el océano. Sin embargo, los estados individuales tienen un amplio margen de maniobra para decidir si las empresas pueden o no cosechar aletas de tiburones muertos en un muelle o importarlas del extranjero.
La legislación que se abre camino en el Congreso impondría una prohibición casi total del comercio de aletas, similar a la acción tomada por Canadá en 2019. La legislación, introducida en 2017 por un grupo bipartidista de legisladores, tiene un apoyo mayoritario tanto en la Cámara de Representantes como en el Senado.
Entre los que se oponen a la prohibición propuesta está Elite, que ha contratado cabilderos para instar al Congreso a votar en contra del proyecto de ley, según muestran los registros de cabildeo.
No se sabe de dónde obtuvo Elite sus aletas. Pero en la denuncia penal, la compañía también fue acusada de abastecerse de langosta de Nicaragua y Belice que declaró falsamente que fue capturada en Florida. La compañía, afiliada a un exportador de mariscos chino-estadounidense con sede en la ciudad de Nueva York, fue acusada de violar la Ley Lacey, un estatuto centenario que tipifica como delito presentar documentos falsos para cualquier vida silvestre enviada al extranjero.
Un abogado de Elite no hizo comentarios ni dos representantes de Aifa fueron contactados por teléfono.
La sobrepesca ha llevado a una disminución del 71% en las especies de tiburones desde la década de 1970. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, un grupo con sede en Suiza que rastrea las poblaciones de vida silvestre, estima que más de un tercio de las más de 500 especies de tiburones del mundo están amenazadas de extinción.
Contrariamente a las quejas de la industria sobre regulaciones excesivas, Estados Unidos no es un modelo de manejo sostenible de tiburones, dijo Webber. Señaló un hallazgo reciente de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de que menos del 23% de las 66 poblaciones de tiburones en aguas de los Estados Unidos están a salvo de la sobrepesca. El estado de más de la mitad de las poblaciones de tiburones ni siquiera se conoce.
La situación en Europa es aún peor: un nuevo informe de Greenpeace, llamado «Hooked on Sharks», reveló lo que dijo que es evidencia de la persecución deliberada de tiburones azules juveniles por parte de flotas pesqueras de España y Portugal. El informe encontró que Estados Unidos es el cuarto mayor exportador de tiburones del mundo detrás de España, China y Portugal, con exportaciones de 3,2 millones de kilogramos de carne, pero no de aletas, por un valor de más de $ 11 millones en 2020.
Webber dijo que en lugar de salvaguardar una pequeña industria pesquera de tiburones, Estados Unidos debería abrir el camino para proteger a los peces de crecimiento lento y larga vida.
«No podemos pedir a otros países que limpien su acto si no lo estamos haciendo bien nosotros mismos», dijo Webber.
Dijo que las leyes actuales no son un elemento disuasorio suficiente en una industria donde los malos actores atraídos por la promesa de enormes ganancias son un problema recurrente.
Caso en cuestión: Mark Harrison, un pescador de Florida que en 2009 se declaró culpable de tres cargos criminales relacionados con su exportación de aletas de tiburón, algunas de ellas especies protegidas. Se le ordenó pagar una multa de $ 5,000 y se le prohibió tener algo que ver con el comercio de aletas de tiburón durante cinco años.
Pero los fiscales federales alegan que se reconectó con asociados de sus antiguos co-conspiradores en 2013 en violación de los términos de su libertad condicional. Fue arrestado en 2020 por cargos de conspiración de fraude postal y electrónico como parte de una investigación de cinco años, llamada Operación Apex, dirigida a una docena de personas que también presuntamente se beneficiaron del tráfico de drogas. Los fiscales alegan que Phoenix Fisheries, con sede en Florida, era una «compañía fantasma» para individuos con sede en California, donde la posesión de aletas ha sido ilegal desde 2011.
Como parte de la redada, los federales encontraron documentos sobre unas 6 toneladas de exportaciones de aletas de tiburón e incautaron 18 vejigas de pescado totoaba, un manjar en Asia tomado de una especie en peligro de extinción. También incautaron 18,000 plantas de marihuana, múltiples armas de fuego y $ 1 millón en diamantes, lo que apunta a una empresa criminal que trascendió los mariscos ilegales y se extendió profundamente en los submundos de la mafia mexicana y china.
«Esta operación es mucho más que interrumpir la despreciable práctica de cortar las aletas de los tiburones y dejarlos ahogarse en el mar para crear un plato de sopa», dijo bobby Christine, entonces fiscal federal para el Distrito Sur de Georgia, en ese momento.
Un abogado de Harrison se negó a comentar sobre el caso, que aún no ha ido a juicio. Pero a diferencia de sus coacusados, Harrison no está implicado en ningún delito relacionado con las drogas o las armas. Los partidarios dicen que ha cumplido con todas las leyes y está siendo injustamente atacado por burócratas que pasan por alto el papel clave que desempeñó en la década de 1980, cuando los tiburones estaban aún más amenazados, desarrollando la pesquería de tiburones en Estados Unidos.
«Parecen estar utilizando la empatía generalizada actual hacia los tiburones para la publicidad y el avance profesional en lo que de otro modo sería un asunto muy rutinario», se lee en un sitio web dirigido por partidarios que buscan recaudar $ 75,000 para un «Fondo de Defensa de Tiburones» para ayudar a Harrison a combatir los cargos.
«En el proceso, están tratando de empañar la reputación de Mark y asestar un golpe a la pesquería de tiburones estadounidense», según el sitio web, que fue retirado después de que la AP comenzó a hacer consultas.
Demian Chapman, quien dirige la investigación de tiburones en el Laboratorio Marino Mote en Sarasota, Florida, dijo que el impulso para prohibir la pesca comercial de tiburones podría ser contraproducente.
«Si se resta a Estados Unidos del comercio de aletas por completo, no hará nada para afectar directamente la demanda internacional y es probable que otros países, con mucha menos regulación de sus pesquerías, llenen el vacío», dijo Chapman.
Dijo que el proyecto de ley presentado por el senador Cory Booker, un demócrata de Nueva Jersey, parece ser impulsado por los «fanáticos de los tiburones», no por las «aletas de tiburón», y aquellos que quieren ver que las especies de peces reciban el mismo alto nivel de protección otorgado a los mamíferos marinos y las tortugas marinas. Dijo que pocos en los Estados Unidos están involucrados en la práctica cruel y derrochadora del aleteo de tiburón y que el papel de los Estados Unidos como un centro de tránsito para las aletas puede remediarse sin castigar a los pescadores estadounidenses.
«Hay una desconexión entre las percepciones y la realidad», dijo Chapman. «En los 25 años que llevo estudiando a los tiburones, han pasado de ser peces demonios a un grupo de especies que muchas personas quieren proteger. Esto es genial, pero tenemos que apoyar medidas de gestión basadas en la ciencia que aborden los problemas reales».