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Algunos jaguares ahora deambulan por las tierras fronterizas de Arizona, por qué eso es un gran problema.

Tomado de: National Geographic

Cuando el biólogo Ganesh Marín observó por primera vez un jaguar en una reserva en el norte de Sonora, México, en 2020, estaba eufórico. El felino continuó apareciendo en la cuadrícula de cámaras trampa de Marin a lo largo de la frontera con Arizona, lo que indicaba que estaba haciendo de la región su hogar. Marín apodó al jaguar El Bonito, español para «lo hermoso».
Pero en 2021, Marin, un explorador de National Geographic, notó algo extraño en las fotos. Los patrones de manchas parecían variar ligeramente de una imagen a otra. Un examen más detallado confirmó que de hecho estaba viendo no uno, sino dos jaguares machos jóvenes.
Había sido lo suficientemente emocionante ver a Bonito desarrollarse en la cámara, «creciendo, haciéndose más grande, creciendo un cuello más grueso y una cabeza más grande», dice Marin. Pero darse cuenta de que era más de uno: «Eso fue bastante emocionante».
La presencia de un segundo jaguar a un par de millas al sur de la frontera de Arizona proporciona aún más evidencia de que los grandes felinos se están moviendo hacia el norte para reclamar un viejo territorio, dice John Koprowski, biólogo y decano de la Universidad de Wyoming y asesor de doctorado de Marin.
Tan recientemente como a principios de 1900, los jaguares se encontraron tan al norte como el Gran Cañón y al sur hasta Argentina. Pero la caza, a menudo patrocinada por el gobierno, los eliminó de Arizona y Nuevo México, la extensión norte del área de distribución del jaguar, a mediados del siglo 20.
Marín nombró al segundo jaguar Valerio, en honor a Valer Clark, un conservacionista que fundó la organización Cuenca Los Ojos. Esta organización ambiental binacional ahora administra una reserva de vida silvestre de 121,000 acres a lo largo de la frontera en Sonora, donde Marin hace su investigación como estudiante de doctorado en la Universidad de Arizona.
Los gatos podrían expandir su territorio hacia el norte si los humanos se lo permiten, pero enfrentan obstáculos como las carreteras y la frontera entre Estados Unidos y México. Más de 450 millas de muro de 30 pies de altura fueron construidas durante la administración Trump, la mayor parte en Arizona y Nuevo México, bloqueando corredores vitales de vida silvestre.
«Hay animales allí mismo a pocos kilómetros de la frontera que podrían verse impedidos fácilmente de moverse más al norte si la frontera se vuelve impermeable», dice Koprowski, debido a la extensión del muro fronterizo y la expansión de las carreteras.
«Pero más que nada, el [hallazgo] proporciona una gran esperanza de que esta conectividad se pueda mantener», dice, e incluso, posiblemente, mejorarse.
Patria antigua

Las tierras fronterizas de Arizona y Nuevo México, y su serie de cadenas montañosas, conocidas como Islas del Cielo, representan una de las áreas más biodiversas de América del Norte. Intercaladas con montañas se encuentran las llanuras secas de los desiertos de Sonora y Chihuahua y una variedad de pastizales y áreas ribereñas, que colectivamente albergan decenas de miles de especies de plantas y animales. Durante eones, jaguares, leones de montaña, ocelotes, osos y muchas otras especies de gran alcance han vagado libremente por este bioma contiguo. Pero barreras como carreteras y vallas ahora obstaculizan este movimiento.
Sin embargo, en los últimos 25 años, se han visto al menos siete jaguares en Arizona, incluido uno que todavía se cree que vive en una cordillera en la parte sureste del estado de los Estados Unidos, y se ha observado aproximadamente el mismo número al otro lado de la frontera en México.
Además, un estudio de marzo de 2021 estima que una gran franja de la región es el hábitat principal del jaguar, y probablemente podría soportar una población de unos pocos cientos de animales. Los jaguares están clasificados como una especie en peligro de extinción en los Estados Unidos.
En algún lugar alrededor de 200 jaguares viven en el estado mexicano de Sonora, y ambos gatos que Marin observó probablemente nacieron algo cerca de Arizona, tal vez dentro de las 60 millas, dice Gerardo Ceballos, investigador de la Universidad Nacional Autónoma de México.
Las hembras de jaguar generalmente no se aventuran muy lejos de donde nacieron, y su movilidad es el factor limitante de la expansión de la especie. Los machos, sin embargo, pueden vagar por todas partes en busca de territorio y parejas. Los grandes felinos enfrentan una variedad de amenazas en México, incluida la caza furtiva y los asesinatos en represalia por su papel percibido en la depredación del ganado.
«Si continuamos tratando de proteger a los jaguares, tal vez dentro de unos cinco años podríamos ver hembras preñadas en los Estados Unidos», dice Ceballos.
Pero para moverse hacia el norte, los gatos necesitan corredores de vida silvestre protegidos. Cualquier expansión del muro fronterizo dañará aún más la capacidad de los animales para moverse libremente, y partes del muro deberán abrirse para reducir el daño que ya ha causado, dicen los expertos. La administración Biden se ha comprometido a no expandir significativamente el muro fronterizo, y algunas discusiones están en marcha para disminuir el daño a la vida silvestre, aunque aún no se han realizado cambios importantes.
«Desafortunadamente, ahora el muro fronterizo representa una nueva barrera para que los jaguares lleguen a los Estados Unidos», dice Antonio de la Torre, biólogo del grupo conservacionista Jaguares de la Selva Maya, que estudia a los gatos. «Es fundamental implementar una medida de mitigación para resolver este problema si queremos garantizar la expansión natural de los jaguares hacia el norte».
Si lo proteges, vendrán

Hasta hace poco, gran parte de lo que ahora es el norte de Sonora y el sureste de Arizona tenían abundantes humedales, conocidos en español como ciénegas. Es por eso que Cuenca Los Ojos está trabajando para devolver el agua al paisaje, y hasta ahora ha restaurado alrededor de 75 acres de humedales y arroyos, dice Jeremiah Leibowitz, director ejecutivo de la organización.
Antes de 2019, las 30 millas de la frontera norte de Cuenca Los Ojos, que colinda con Arizona, solo tenían barreras cortas para vehículos y cercas de alambre de púas de unos pocos pies de altura, que la vida silvestre podía cruzar fácilmente. Pero ahora, está forrado con paredes de bolardo de acero de 30 pies, dice Leibowitz. Sin embargo, algunos corredores permanecen desprovistos de barreras tan altas, como el extremo sur de las montañas Peloncillo que se extienden a lo largo de Arizona y Nuevo México.
Esta zona, como gran parte de sus alrededores, recibe la mitad o más de sus precipitaciones durante la temporada de monzones, de junio a septiembre. Después de la colonización europea, la gente modificó el paisaje para que fuera mucho menos absorbente, reemplazando las praderas con la agricultura y construyendo estructuras impermeables, incluido el asfalto. Como resultado, esta lluvia puede escurrirse de la tierra rápidamente, causando erosión.
Los administradores de la reserva de Cuenca están trabajando para restaurar la permeabilidad original de la tierra, en parte ralentizando el agua con estructuras de control de la erosión de piedra, dice Leibowitz. Los castores, cuyas presas también controlan el flujo de agua, también han recolonizado recientemente muchos de los arroyos de la reserva. Ambos jaguares sonorenses han sido vistos cerca de un arroyo en la reserva que corre durante todo el año.
Establecimiento de un rango

Valerio y Bonito a veces frecuentaban la misma área con pocos días de diferencia, según los datos de la cámara trampa. A medida que crecían, Marin pensó que uno expulsaría al otro: al llegar a la edad reproductiva, los jaguares machos intentan establecer su propio territorio.
Efectivamente, Valerio, que es cada vez un poco más grande, se ha quedado por ahí, fue visto por última vez en marzo, mientras que Bonito no ha sido observado desde el 22 de octubre de 2021. Marin sospecha que está en algún lugar cercano, pero dado que los animales pueden variar tanto, es una suposición de cualquiera.
Además de buscar vida silvestre usando cámaras, Marin trabajó con los biólogos Melissa Merrick, Katie Benson y Matt Valente para tomar muestras de ADN ambiental de algunos de los arroyos, lo que arrojó evidencia de jaguares, osos negros, ciervos de cola blanca, ratones ciervos y otros animales salvajes locales. El equipo espera ampliar su muestreo y estudio de eDNA para aprender más sobre la presencia de vida silvestre terrestre, una práctica que permanece en su infancia, dice Benson.
Mientras tanto, la investigación muestra que el área es el hogar de un grupo de especies importantes, y que la restauración del hábitat puede aumentar la biodiversidad de un área.
«El hecho de que los animales estén usando esta área una y otra vez, todo eso habla de la calidad del hábitat y la necesidad de aumentar esa conectividad» con las áreas circundantes de México y los Estados Unidos, dice Koprowski.

https://www.nationalgeographic.co.uk/animals/2022/07/a-few-jaguars-now-roam-the-arizona-borderlands-why-thats-a-big-deal