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Expertos temen el fin de las vaquitas marinas tras dar luz verde a la exportación de peces totoaba criados en cautividad

Tomado de: Mongobay

El regulador internacional del comercio de vida silvestre CITES decidió recientemente permitir que una empresa acuícola en México exporte totoabas criadas en cautiverio, un pez grande categorizado como en peligro de extinción según la ley mexicana.
La pesca y el comercio internacional de la totoaba (Totoaba macdonaldi) han estado prohibidos durante más de 40 años, sin embargo, la pesca ilegal de la misma persiste en el Alto Golfo de California. Las vejigas natatorias de las totoabas son codiciadas en los mercados asiáticos, donde alcanzan precios exorbitantes debido a su valor como símbolos de estatus y sus supuestas propiedades medicinales.
Esta actividad ilegal no solo ha perjudicado a las poblaciones de totoaba silvestre, sino que también ha empujado a las marsopas de vaquita (Phocoena sinus) al borde de la extinción porque quedan atrapadas en redes de pesca establecidas para totoabas. Con un estimado de ocho individuos en el planeta, la vaquita es considerada el mamífero marino más amenazado del mundo.
Algunos expertos temen que la decisión del 10 de marzo del Comité Permanente de la CITES de permitir que earth ocean farms venda totoabas a nivel internacional aumente la demanda de esta especie, fomentando aún más la pesca ilegal e intensificando la presión sobre la vaquita.
Los riesgos de legalizar el comercio

El argumento para permitir el comercio internacional de totoabas criadas en cautiverio se basa en las directrices de la CITES que dicen que «la segunda generación criada en cautiverio de una especie en peligro de extinción puede ser comercializada», según Alejandro Olivera, científico principal y representante de México en el grupo ambiental Center for Biological Diversity, con sede en Arizona.
La existencia de un mercado legal para las totoabas podría desalentar el comercio ilegal, según Rodrigo Medellín, investigador del Laboratorio de Ecología y Conservación de Vertebrados Terrestres del Instituto de Ecología de la Universidad Nacional Autónoma de México. «La demanda que existe en el mercado chino de vejigas natatorias se mantendrá», dijo Medellín, quien representó a México ante el Comité de Animales de la CITES. «Si tenemos la posibilidad de que se comercialice legalmente, ya no debería haber ningún incentivo para la pesca ilegal y el comercio ilegal de la totoaba salvaje.
«Cuando se implementan acciones comerciales legales con todos los instrumentos de sostenibilidad y trazabilidad de los productos que se comercializarán, las especies se benefician y terminan en un buen nivel de conservación y protección», agregó Medellín. «Hay muchos ejemplos en los que los mecanismos de trazabilidad -para rastrear el origen del producto y garantizar su legalidad- son perfectamente ciertos y funcionan muy bien. El caso de la caza del borrego cimarrón silvestre [Ovis canadensis], que es sustentable y está fortaleciendo las poblaciones de esa especie en México, es un ejemplo muy claro [mostrando] que los mecanismos existen y que cuando se aplican, funcionan muy bien».
Para que esto suceda en el caso de la totoaba, Medellín dijo que es importante que se aplique la ley, que exista un sistema de trazabilidad efectivo y que México, Estados Unidos y China unan fuerzas para bloquear el comercio ilegal de vejigas natatorias de totoaba. Según Medellín, esta es la única forma en que el comercio legal puede funcionar y se puede asegurar el futuro de la vaquita marina y la totoaba.
Pero incluso Medellín y otros expertos dicen que dudan de que México tenga actualmente las condiciones adecuadas para aplicar mecanismos de trazabilidad de manera efectiva. «Vas a San Felipe y te venden totoaba por el muelle. Todo el mundo te dice que es de la granja, pero nunca estás seguro de que eso sea cierto», dijo Olivera a Mongabay.
Aun si «los mecanismos de trazabilidad definitivamente existen y se han podido implementar con muchas otras especies, no puedo decir que en este momento tengamos las condiciones para que el gobierno mexicano pueda aplicarlos y que podamos estar seguros de que todo el comercio internacional de totoaba será legal. Todavía no lo tenemos; eso está claro», dijo Medellín.
Científicos y conservacionistas dicen que temen que después de Earth Ocean Farms, otras compañías soliciten permiso para exportar totoabas y que el trabajo de monitoreo y rastreo de ellas se vuelva aún más complicado.
Según los expertos, la evidencia más tangible de la debilidad de México en la aplicación de la ley es la persistencia de la pesca ilegal de totoabas que el país aún no ha podido erradicar. «México ha fallado repetidamente en prevenir la pesca ilegal de totoaba para el mercado internacional de sus vejigas natatorias», dijo Clare Perry, líder de la campaña oceánica y climática de la Agencia de Investigación Ambiental, en un comunicado de prensa del 11 de marzo del Centro para la Diversidad Biológica. El comercio legal de la totoaba «solo complicará la aplicación», dijo.
La demanda puede dispararse

Olivera dijo que este último desarrollo podría conducir a un aumento en la demanda de totoaba.
El gobierno mexicano y Earth Ocean Farms se han comprometido a exportar solo la carne de totoabas criadas en cautiverio y destruir sus vejigas natatorias. Pero es la última parte del pescado la más codiciada en el extranjero, no su carne. Según Olivera, actualmente no hay mercado en China para la carne de totoaba. Él y otros expertos dicen que temen que con la apertura de un nuevo mercado para esta carne, la demanda de totoaba aumente, lo que podría intensificar la pesca ilegal de totoabas silvestres y afectar directamente a la población de vaquitas. «Creemos que un mercado legal generará una mayor presión sobre la vaquita porque podría abrir un mercado de totoaba más grande en Asia, y ese aumento en la demanda podría compensarse con totoaba silvestre», dijo Olivera.
Algunos expertos también sostienen que la existencia de un mercado legal puede servir como canal para el lavado de totoaba capturada ilegalmente en el mercado. Por ejemplo, las vejigas natatorias podrían ser traficadas mientras están escondidas entre los envíos de exportaciones legales de carne de totoaba.
Ese tipo de tráfico de China a México ya es bastante común, según un informe reciente de la Brookings Institution, una organización de políticas públicas sin fines de lucro con sede en Washington, DC. «El comercio legal de vida silvestre de México a China, como en pepinos de mar y pieles de cocodrilos, proporciona cobertura para el lavado de animales cazados furtivamente», señala el informe. «La industria legítima de pesca y exportación proporciona un medio para canalizar productos marinos capturados ilegalmente a China».
La investigación, realizada por Vanda Felbab-Brown, experta en crimen organizado, encontró que «el comercio legal de vida silvestre también facilita cada vez más las actividades de lavado de dinero de los grupos criminales mexicanos». La investigación también dijo que «los grupos criminales organizados en todo México, especialmente el Cartel de Sinaloa, buscan monopolizar las pesquerías legales e ilegales a lo largo de toda la cadena de suministro vertical».
Los beneficiarios de la decisión

La empresa Earth Ocean Farms, propiedad de Christy Ruth Walton, viuda de un hijo del fundador de Walmart, ya está involucrada en todas las etapas de la producción de totoaba para consumo. Esto incluye criar el pescado en un laboratorio, criar totoabas jóvenes, cultivar el pescado a un tamaño cosechable en jaulas submarinas en mar abierto y procesar las totoabas en una planta, donde los trabajadores limpian la carne, la empacan y la envían a restaurantes exclusivos de mariscos en México.
«Dada la situación de la totoaba en el Alto Golfo de California y con el problema de la extinción de la vaquita, podemos asegurarnos de que la totoaba nunca se extinguirá mientras logremos la reproducción de la especie en cautiverio», dijo Pablo Konietzko, director de Earth Ocean Farms, a Mongabay Latam en 2019 para un artículo sobre la cría de totoabas para salvarlas de la extinción.
Según Konietzko, 40.000 ejemplares fueron reintroducidos en su hábitat natural en el Golfo de California en 2018 como parte del programa de conservación y repoblación de esta especie.
El problema, según algunos expertos, es la noción de permitir las exportaciones del pescado. «La CITES está viendo la totoaba de una manera que está separada de la vaquita, y creemos que no se pueden ver por separado», dijo Olivera.
Durante la cumbre cites de 2019, los Estados miembros acordaron reducir la demanda de totoaba. Sin embargo, los conservacionistas dicen que la reciente decisión de la CITES es contraria a ese objetivo. «Esta es la hipocresía de la CITES en plena exhibición: acordar reducir la demanda de totoaba para proteger a la vaquita un día y luego autorizar el comercio de totoaba al siguiente», dijo en el comunicado de prensa D.J. Schubert, biólogo de vida silvestre del Instituto de Bienestar Animal con sede en Washington, DC. «Es vergonzoso que la mayoría de los miembros del comité hayan decidido elegir el comercio sobre la conservación, poniendo en peligro la existencia misma del cetáceo en peligro más crítico del planeta».
De los 15 países miembros del comité de votación de la CITES, Senegal, la República del Congo, Perú, Israel y Australia votaron en contra de la solicitud de permitir las exportaciones de totoaba. Namibia, Etiopía, China, Kuwait, Indonesia, República Dominicana, Polonia, Bélgica y Georgia votaron a favor. El Canadá se abstuvo en la votación.
Mongabay Latam envió preguntas a la autoridad administrativa cites en México, a la Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad (CONABIO) de México y a Earth Ocean Farms, pero no recibió respuesta cuando este artículo se publicó originalmente en español el 7 de abril.
«Esta decisión no tiene sentido, y podría ser la gota que colma el vaso para uno de los mamíferos marinos más amenazados de nuestro planeta», dijo Olivera en el comunicado de prensa.
Por ahora, la decisión se ha tomado, y los conservacionistas están instando a la CITES a seguir de cerca las primeras exportaciones legales de esta especie en cuatro décadas.

https://news.mongabay.com/2022/06/experts-fear-end-of-vaquitas-after-green-light-for-export-of-captive-bred-totoaba-fish/