Ciencia y tecnologia

Operación encubierta para salvar animales en peligro de extinción inspira novela gráfica

Tomado de: The Washington Post

Los paneles dibujados a mano son oscuros como la tinta. La trama es un thriller. Es una novela gráfica presentada en un estilo familiar, pero el tema está lejos de ser típico. Se llama «Fighting for the Vaquita», una historia de crímenes reales protagonizada por una marsopa, un pez de cuatro pies de largo y activistas encubiertos que intentan detener el tráfico ilegal de animales.
La artista detrás de la obra es Ava Salzman, de 20 años. Los paneles desentrañan una historia de un mercado negro de animales en peligro de extinción y una operación encubierta para llevar a los contrabandistas ante la justicia. Esta historia en realidad involucra a dos especies en peligro de extinción, ambas en el Golfo de California frente a Baja California, México. La totoaba es un pez grande, de hasta 200 libras, apodado «cocaína del mar» por el valor de mercado negro de su vejiga natatoria, un órgano apreciado (erróneamente) por sus poderes curativos especiales. Luego está la vaquita, una especie aún más amenazada de pequeña marsopa de puerto, capturada como daño colateral en redes dispuestas para la totoaba.
Al hacer vívido el flagelo, «Fighting for the Vaquita», lanzado en 2020 durante la pandemia, pone de relieve las redes criminales internacionales que tienen ganchos en la extinción de ambas especies y en otras formas de tráfico. Para la historia de la totoaba y la vaquita, Salzman se asoció con Andrea Crosta, directora de Earth League International (ELI), con sede en Los Ángeles, una pequeña organización sin fines de lucro que investiga los delitos contra la vida silvestre y entrega su investigación a agencias gubernamentales.
Su asociación comenzó durante el primer año de Salzman en la Universidad de Harvard, cuando vio un documental sobre el trabajo de Crosta, «Sea of Shadows». «Me llamó mucho, mucho la atención y quería sumergirme más en los problemas de los delitos ambientales», me dijo por video chat. Entrevistó a Crosta sobre el trabajo de ELI para Harvard Political Review, una publicación estudiantil. La historia se quedó con ella mucho después de que ella enviara su artículo. Por capricho, esbozó un cómic sobre la totoaba para otra publicación estudiantil, el Harvard Independent. Salzman, quien ha dibujado cómics desde la escuela primaria, lo compartió con Crosta y resonó. Le preguntó si estaba interesada en contar la historia de una manera nueva.
Crosta, quien ha estado realizando investigaciones encubiertas desde 2013, se sorprendió cuando se enteró del mercado negro de vejigas de totoaba a solo cuatro horas en automóvil de Los Ángeles. Un equipo de pesca generalmente gana $ 600 al mes con la captura de camarones, pero una totoaba alcanza hasta $ 4,000. «Es muy, muy difícil rechazar ese tipo de dinero», me dijo Crosta. Recuerda haber pensado: «Correcto, comencemos por ahí. Tratemos de explicar eso».
Los lectores conocen a un ex agente del FBI ahora con ELI y ven a su equipo planear un replanteo, y preocuparse a medida que se desvía. Vemos a una investigadora llamada Chiara encajar las piezas. Estamos dentro de su experiencia.
El formato de novela gráfica permitió a Salzman equilibrar la integridad fáctica de las operaciones de ELI con el anonimato requerido para su trabajo. «Nos consideramos una agencia de inteligencia», explicó Crosta en un chat de video.
Los mercados negros de productos ilegales de vida silvestre producen ganancias estimadas en hasta $ 23 mil millones al año, según Crosta. Además, las mismas personas que contrabandean partes de animales se invierten en lavado de dinero, tráfico de personas y drogas. Al enfatizar esa convergencia que conecta los delitos contra la vida silvestre con otros delitos importantes, Crosta involucró a la policía en México y los Estados Unidos.
«La red [del crimen] va de China a México, y luego hay raíces en los Estados Unidos», me dijo Louise Shelley, directora del Centro de Terrorismo, Crimen Transnacional y Corrupción de la Universidad George Mason. «Las investigaciones de Andrea que vinculan esta actividad con otras actividades como las drogas son cruciales».
Debido a sus objetivos, las empresas de ELI requieren sigilo y paciencia. Perseguir a traficantes poderosos de alto nivel significa ganar confianza en el terreno, reunir pruebas. «Recopilamos una gran cantidad de material de video y audio, y así es como realmente entiendes cómo hacen lo que hacen», dice Crosta.
Una narrativa arenosa y retorcida de una investigación sombría demostró ser perfecta para una novela gráfica. También se adaptaba a la estética de Salzman. Primero, dibujó en blanco y negro y luego agregó acuarelas. Ella y Crosta hicieron un guión gráfico de toda la operación: la investigación, los replanteos, la preparación meticulosa. Estuvieron de acuerdo en que esta historia necesitaba más que unos pocos paneles y se comprometieron a una longitud de más de 40 páginas; eso permitió la complejidad del crimen ambiental y el viaje emocional de una novela negra. «Realmente quería capturar eso y poder compartir estas historias de la manera en que realmente se desarrollan», dice Salzman, «que está llena de estrés, presión y decepciones, pero también de trabajo realmente duro». Estos elementos se manifiestan en los primeros planos de los rostros tensos por la resolución o la frustración.
Desde que «Fighting for the Vaquita» se publicó en el sitio web de ELI, se ha conectado con los lectores. «La gente simplemente saldrá de la carpintería», dice Salzman sobre los correos electrónicos que recibe de los fanáticos. Pero la pandemia sacó la historia de los focos. Y a medida que el número de vaquitas se redujo a solo una docena en la naturaleza, incluso otras organizaciones de protección animal dejaron de sentirse esperanzadas de preservar la especie.
Luego, hace unos meses, las autoridades mexicanas realizaron algunos arrestos de alto perfil. Acusaron a media docena de personas de caza furtiva junto con contrabando de metanfetamina y dinero en efectivo. Un fiscal en la Ciudad de México llamó y expresó su agradecimiento a ELI por las pistas, según un anuncio oficial de la fiscalía. Si bien el caso creció para atrapar a actores más grandes en el lavado de dinero y la trata de personas, dice Crosta, «todos comenzaron desde totoaba, todos ellos». Los arrestos son «inspiradores», dice Salzman, «pero también es una señal de que tenemos que seguir trabajando».
«El crimen transnacional no ha sido una prioridad suficiente», dice Shelley de George Mason, y el crimen ambiental recibe aún menos. A Shelley le encanta la novela gráfica porque puede ayudar a crear conciencia y presión pública, y cambiar las prioridades de aplicación de agencias como el FBI y el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos.
Salzman, ahora un estudiante de tercer año que se especializa en folclore y mitología, ve potencial para que las novelas gráficas representen otras historias de crímenes reales complejas y en capas, y quiere hacer más; «permiten tanta licencia artística, solo tú, tu mano y la página».
«La gente ve lo que las novelas gráficas y la narración de novelas gráficas pueden hacer», dice. «Es un gran recordatorio».
David A. Taylor es un escritor con sede en D.C.

https://www.washingtonpost.com/magazine/2022/04/05/graphic-novel-animal-trafficking/